Vida extraterrestre dejaría de ser ciencia- ficción

Descubrimiento astrobiológico de la NASA conmocionaría al mundo cientìfico

En una tarea silenciosa pero con miles de millones de dólares de presupuesto, la Nacional Aeronautics and Space Administration, NASA, empezó hace años una investigación espacial fascinante, la búsqueda de vida extraterrestre, movilizando desde a centeranes de científicos en una tarea que lindaba con la ciencia- ficción.

Pocos conocen la existencia del  proyecto Telescopio Espacial Spitzer , consistente en  una misión de la NASA operada y administrada por el Laboratorio de Propulsión a Reacción (Jet Propulsion Laboratory).

Este sitio en la Red es mantenido por el Grupo de Educación y Difusión Pública en el Centro Científico Spitzer, localizado en el Instituto Tecnológico de California (California Institute of Technology), y que forma parte del Centro de Análisis y Procesamiento Infrarrojo (IPAC) de la NASA.

El descubrimiento astrobiológico que impactará en la búsqueda de evidencias de vida extraterrestre”, anunciado por la NASA para su conferencia de prensa del próximo jueves, a través de sus expertos en geobiología, oceanografía y biología, ha conmocionado a la comunidad cientítica internacional.

La búsqueda de evidencias de vida extraterrestre hasta ahora quedó reducida al campo de las especulaciones

De acuerdo a su comunicado, la conferencia empezará a las 2:00 p.m. (hora peruana) en el auditorio de la sede central de la NASA, en Washington, e incidirá en aspectos de la astrobiología, ciencia que estudia el origen, evolución, distribución y futuro de la vida en el universo.

Las condiciones para la vida en otros planetas pueden ser distintas a las existentes en nuestro planeta.

Se debe tener en cuenta el  proyecto de avanzados telescopios espaciales en la búsqueda de señales químicas de vida extraterrestre, ya sea en forma de un ser inteligente o de organismos mucho más simples.

Guardianes del espacio
Telescopio Espacial Hubble, denominado así en honor del astrónomo norteamericano Edwin Hubble es un telescopio robótico instalado en los bordes exteriores de la atmósfera, en órbita circular alrededor de la Tierra, a 593 km sobre el nivel del mar, con un periodo orbital de entre 96 y 97 minutos. Fue puesto en órbita el 24 de abril de 1990 como un proyecto conjunto de la  NASA y de la ESA.

El sistema informático del Hubble contiene una base de datos con la posición detallada de 15 millones de estrellas, que le permite apuntar con gran precisión a sus objetivos.

La sofisticada cámara fotográfica del Hubble ha creado un mosaico de  imágenes de una gran sección del cielo, que incluye al menos 10.000 galaxias. Con él se han observado aproximadamente un millón de objetos, obteniendo unas 500 000 fotografías.

En busca de los orígenes del universo

El telescopio espacial Spitzer, de 85 cm de diámetro, fue lanzado en agosto de 2003 y está encuadrado en el Programa de Grandes Observatorios de la NASA. Es una pieza clave en el programa para la “Búsqueda Astronómica de los Orígenes del Universo”.

Consta de tres instrumentos diseñados para captar el espectro del infrarrojo, longitudes de onda de entre 3 y 180 micras: una cámara de infrarrojos, un espectrógrafo de  infrarrojos y un fotómetro de multibanda.

Una parte clave del diseño del Spitzer fue abandonar la idea de una órbita terrestre y sustituirla por una órbita heliocéntrica. El Observatorio está en una órbita tal que sigue a la Tierra en su camino alrededor del Sol.

Su alta efectividad observacional le da una capacidad sin precedentes para estudiar objetos que van desde nuestro Sistema Solar hasta las regiones más distantes del Universo. Cualquier satélite situado en una órbita terrestre se encuentra rodeado de un medio con temperaturas mayores de 250º K. El Spitzer necesita estar solamente a unos pocos grados por encima del cero absoluto, entre 30º K y 40º K.

Esta órbita elegida para el Spitzer ofrece un ambiente térmico más benigno que cualquier órbita terrestre, pues la Tierra refleja luz visible procedente del Sol y emite radiación infrarroja. Esto permitirá que Spitzer tenga que llevar consigo mucho menos helio líquido para mantenerse a las bajas temperaturas requeridas.

Telescopio Newton

El Observatorio  XMM-Newton (X-ray Multi-mirror Mission) es un observatorio espacial de rayos X, de la ESA, Agencia Europea del Espacio. En un principio, la misión iba a durar dos años. Debido a su buen funcionamiento, se decidió extenderla ocho años más y se espera poder mantener operativo el XMM hasta el año 2010.

El 10 de diciembre de 1999, después de 15 años de estudios y preparación,  el XMM-Newton, fue lanzado al espacio desde Kourou (Guayana Francesa), impulsado por un cohete Ariane 5.

Fue colocado en una órbita muy excéntrica, en la que tarda unas 48 horas en completar una vuelta a la tierra. El apogeo está a 114.000 km de la Tierra. El perigeo, a 7.000 km sobre el nivel del mar y entonces se desplaza a 24.120 km/hora.

El satélite pesa 3.800 kg, mide 10 m de largo y unos 16 de ancho con los paneles solares desplegados.

Ochenta candidatos

Por primera vez en la historia de la humanidad, el sueño de buscar señales de vida en otros sistemas solares está presente no sólo en la lista de deseos de los filósofos, sino en la lista de proyectos factibles y en proceso de planeamiento por el hombre.

David Des MaraisDavid Des Marais 

Sólo seis años atrás, el primer planeta que giraba alrededor de otra estrella similar al Sol fue descubierto por científicos que utilizaron una técnica conocida como Detección Doppler  — este  método permite detectar un planeta del tamaño de Júpiter, cercano a su Sol.

Hoy se conocen más de 80 candidatos a estos nuevos mundos, y muchos otros están siendo descubiertos continuamente.

Los científicos cruzaron una nueva frontera  en la investigación “exo-planetaria” el año pasado cuando, utilizando el Telescopio Espacial Hubble (Hubble Space Telescope).

En ese entoncesdetectaron sodio  en la atmósfera de un gigante mundo extraterrestre que orbitaba alrededor de la estrella HD 209458.

Los datos aportados por el  Hubble no sólo revelaron que los exo-planetas tienen atmósferas, sino que también las podemos estudiar a la distancia. Por primera vez el hombre está descubriendo y explorando mundos fuera del sistema solar.

Hasta ahora, todos los planetas conocidos fuera del sistema solar son gigantes de gas caliente , por lo que son  poco propicios para la vida. Algunos son tan grandes que ni siquiera podrían ser considerados como planetas, sino un tipo de estrella llamada “enana marrón,” (Brown dwarf, en inglés).

Por esa razón, los de mayor interés son los planetas de tamaño similar a la Tierra, los cuales son muy pequeños para ser detectados aun por el Telescopio Espacial Hubble. Sin embargo, los astrónomos creen que existen.

Kepler en acción

El viernes 6 de marzo de 2009, la NASA lanzó desde Cabo Cañaveral el telescopio “Kepler” montado en un cohete Delta II que llevó el telescopio, a otra órbita, no ya en torno a la tierra, sino en torno al Sol.
La misión Kepler durará 3 años y medio y su objetivo es buscar planetas similares a la Tierra.

Durante este tiempo, el telescopio observará unas 100.000 estrellas de forma simultánea y cada 30 minutos, en la zona de las constelaciones de Cisne y Lira, ambas en la Vía Láctea, en un área donde hay estrellas de composición y edad muy parecidas a las del Sol.
telescopiospitzer

El telescopio  Kepler tiene como misión observar  casi 100 000 estrellas cercanas a nuestro planeta, buscando leves oscurecimientos producidos por planetas que obstruyen la luz de sus respectivas estrellas.

Puesto que Kepler será lo suficientemente sensible como para detectar planetas tan pequeños como la Tierra, este sondeo celestial dará a los científicos una idea de cuán comunes son los planetas similares al nuestro — y, de esta manera, identificar posibles candidatos para posteriores investigaciones, señala una revista especializada sobre la NASA.

Con el nombre de Buscador de Planetas Terrestres ( TPF por sus siglas en inglés — Terrestrial Planet Finder), este telescopio espacial utiliza  una técnica llamada “interferometría” para reducir drásticamente el resplandor proveniente de la estrella madre, (con el consecuente oscurecimiento del planeta), lo que  permitirá  a los científicos ver al planeta que orbita alrededor de ella.

El portal de Internet de la Agencia Espacial Europea que trata sobre un proyecto similar llamado Darwin, hace notar que “la búsqueda de planetas alrededor de estrellas cercanas es como tratar de distinguir, desde un mirador localizado a 1000 km de distancia, la tenue luz de una vela junto a un faro”.

El objetivo que se trazó desde sus inicios era nada menos que encontrar mundos que pudiesen sostener algún tipo de vida — y quizás algunos que ya la tienen.

Los planetas que giran alrededor de otras estrellas están a varios años luz de distancia. (Un año luz es la distancia que recorre un haz de luz en un año — aproximadamente 9.5 billones de km, o 5.9 billones de millas.)

Aún con la óptica avanzada del TPF, los mundos similares a la Tierra aparecerían como pequeños puntos de luz. ¿Cómo, entonces, será posible aprender más sobre ellos?

Sorprendentemente , esa pequeña mancha luminosa puede brindar mucha información acerca del planeta del cual proviene. Las “huellas digitales” de los compuestos químicos que esta luz ha tocado, incluyendo la atmósfera del planeta, están grabadas en ella.

Al separar la luz en las distintas frecuencias que la componen — lo cual para la luz visible produce los familiares colores del arco iris — los científicos pueden analizar estas “huellas digitales” y conocer más sobre la química de la atmósfera del planeta.

La atmósfera

Los espectros de Venus y Marte muestran señales de una atmósfera rica en bióxido de carbono, pero sólo el espectro de la Tierra tiene también fuertes señales de ozono y vapor de agua.

Los científicos utilizarán pistas similares para buscar señales químicas de vida en otros planetas.

Si existe vida en gran escala sobre un planeta, la atmósfera debería mostrar señales de su presencia. De la misma manera que el aire que usted exhala tiene más bióxido de carbono y menos oxígeno que el aire inhalado, la respiración “combinada” de todas las formas de vida sobre un planeta cambiarán la química de su atmósfera.

Y, si la vida allí es abundante, estos cambios podrían ser lo suficientemente importantes como para ser observados.

Una simple pregunta — ¿pero, cómo sería la respiración de un extraterrestre? ¿Qué tipos de gases deberían ser buscados? Conocemos las respuestas de nuestro propio mundo, pero no es simple predecir como una biología extraterrestre podría interactuar con su atmósfera.

“Como astro biólogos debemos estar seguros de no ser demasiado  geocéntricos”, dice Michael Meyer, científico principal de astrobiología en las Oficinas Centrales de la NASA en Washington, D.C.

Buscador planetarioBuscador planetario 

La posibilidad de que la vida en algún otro lugar tenga una biología totalmente diferente a la nuestra, es quizás la parte más emocionante y desafiante de la astrobiología (para no mecionar un tema siempre presente en la ciencia ficción).

Si la vida evolucionó a través de mutaciones al azar y selección natural, ¿por qué deberíamos suponer que formas de vida extraterrestre sean aún remotamente similares a las de la Tierra?

” Debemos ser muy cuidadosos acerca de cómo la biología extraterrestre podría ser difierente a la nuestra, especialmente cuando hablamos de moléculas de mayor tamaño” tales como ADN, dice David Des Marais, investigador principal del Instituto de Astrobiología (Astrobiology Institute) en el Centro de Investigación Ames (Ames Research Center) de la NASA.

Por ejemplo, la gente ha especulado que el silicio, principal componente químico de la arena y primo cercano del carbono, podría formar la base sobre la cual la vida extraterrestre se hubiese originado.

La vida en otros planetas podría no necesitar de la luz solar y depender, sin embargo, de la energía geotérmica almacenada en compuestos del azufre e hidrógeno emitidos desde el interior del planeta, de manera similar a los ecosistemas de respiraderos hidrotérmicos submarinos en la Tierra.

O, quizás, la química de la vida extraterrestre sea completamente diferente e inimaginable.

Afortunadamente, las limitaciones químicas dentro de las cuales la vida puede funcionar, hacen probable que las moléculas simples tales como oxígeno y bióxido de carbono jueguen los mismos roles en una biología extraterrestre de como lo hacen en la Tierra.

“Supongamos,” dice Meyer, “que existe una forma de vida basada en el silicio. [Podría ser] fotosintética y de todas maneras usted terminaría con oxígeno en la atmósfera. Usted podría llegar allí y encontrar que la vida es completamente diferente, pero parte de la química podría ser similar [a la terrestre]”.

“Las moléculas pequeñas van a ser más universales”, dice Des Marais. “Moléculas grandes como el ADN y la clorofila representan innovaciones posteriores y más sofisticadas de la vida en la Tierra, pero también podrían ser las mismas moléculas que hayan sido diferentes en otros lugares”.

Por ésta y otras razones, la exploración de planetas distantes similares a la Tierra con el TPF, se concentrará en el estudio de gases simples tales como el oxígeno, ozono, bióxido de carbono, metano y, por supuesto, vapor de agua.

En ese camino apuntaría el hallazgo de la NASA.

Pero el panorama puede variar a horizontes desconocidos teniendo en cuenta que el segundo blanco en la lista de moléculas es el metano.

Los científicos sospechan que durante aproximadamente los primeros mil millones de años, la vida en la Tierra aún no había desarrollado un tipo de fotosíntesis que produjera oxígeno. Por el contrario, los microorganismos que dominaban el planeta obtenían la energía de gases provenientes del interior de la Tierra, y algunos de ellos producían metano como subproducto.

Sobre un planeta con una geología similar a la de la Tierra, niveles de metano superiores a 100 partes por millón sugerirían la presencia de vida.

Carl SaganSin embargo, encontrar metano sería un descubrimiento más ambiguo que el oxígeno, porque planetas de diferente constitución geológica podrían producir abundante metano aún sin la presencia de vida.

El oxígeno gaseoso puede ser un excelente indicador de vida. Pero, advierten los científicos, el oxígeno ha sido abundante en la Tierra sólo después de la aparición de la fotosíntesis — ¡probablemente mil millones de años o más después  de que la vida comenzara!

Para tener mayores posibilidades de encontrar vida extraterrestre, los astro biólogos deben también tener en cuenta cómo era la Tierra en sus comienzos, cuando la atmósfera era diferente.

En ausencia de vida, el oxígeno sería un elemento raro en mundos rocosos. Una pequeña cantidad podría ser creada por la radiación ultravioleta que desintegra las moléculas de vapor de agua en hidrógeno y oxígeno. Pero éste sería rápidamente consumido por las rocas y minerales sobre la superficie del planeta en reacciones químicas “oxidantes” que producen, por ejemplo, herrumbre.

Los gases volcánicos también reaccionan con el oxígeno y lo remueven de la atmósfera. De esta manera, sólo los procesos geológicos son suficientes para prevenir la acumulación de oxígeno.
Una atmósfera rica en oxígeno, por lo tanto, está fuera del equilibrio químico, sugiriendo que algún agente activo — llamado vida fotosintética — está constantemente restableciendo el suministro de oxígeno.

Como Carl Sagan notó en un artículo de la revista Investigación y Ciencia (Scientific American en inglés), “la gran concentración de oxígeno (20 por ciento) presente en la densa atmósfera de la Tierra es difícil de explicar  [de otra manera que no sea por la existencia de la vida]”.

Lo mismo sería cierto para planetas alrededor de otras estrellas.

Fuente  :   Cronicaviva.com.pe

Publicado el diciembre 1, 2010 en Análisis, Conferencia, Consciencia, Educación, Extraterrestres, Nasa, Noticias, Planeta, Tecnología, Universo. Añade a favoritos el enlace permanente. 3 comentarios.

  1. Espero el mañana con curiosidad y emoción XD!.

  2. hola a tod@s
    mienten COMO BELLACOS QUE SON Y EL PROYECTO BLUEBEANS, sigue adelante con la tecnologia olografica ya disponible para engañarnos otra vez mas,,no no mas mentiras dentro de muy poco saldra a la luz toda la verdad,
    y desde luego no nos va hacer mucha gracia.
    LA GRAN MENTIRA BABILONICA
    e dicho
    un saludo

  1. Pingback: La NASA anuncia una conferencia de prensa sobre vida extraterrestre « Gonzalo Anti New World Order

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